रेतीली बिल्ली

रेतीली बिल्ली रसोई की आग के पास बैठी थी। कल इसने भोजन नहीं किया था; आज सुबह हर कोई इसे भूल गया था। पूरी रात इसने कोई चूहा नहीं पकड़ा; पूरे दिन अभी तक उसमें दूध का स्वाद नहीं आया। एक छोटा भूरा चूहा, एक तश्तरी भर दूध, कुछ मछली या मुर्गे की हड्डियाँ, उसे तृप्त कर देतीं; लेकिन कोई ग्रे चूहा, अपनी मुलायम रेशेदार पूँछ के साथ, फर्श पर नहीं दौड़ा; पास में न दूध था, न मुर्गे की हड्डियाँ, न मछली, न कुछ। सेवा करने वाली नौकरानी कपड़े धो रही थी, और उन्हें सूखने के लिए लटका रही थी। बच्चे स्कूल जाने के लिए भटक रहे थे और सोच रहे थे कि मास्टर उनसे क्या कहेंगे। पिता एक पड़ोसी को घोड़ा चुनने में मदद करने के लिए मेले में गए थे। माँ बैठ कर चिथड़े की रजाई बना रही थी। रेतीली बिल्ली के बारे में किसी ने नहीं सोचा; यह आग के पास अकेला और भूखा बैठा था।

आख़िरकार सारे कपड़े सूख रहे थे, बच्चों को डाँटा गया, और कल के लिए सबक सीखने बैठ गये। पिता मेले से आए, और चिथड़े की रजाई हटा दी गई। सेवा करने वाली नौकरानी ने एक झालरदार सफेद एप्रन और एक साफ टोपी पहनी, फिर रेतीली बिल्ली को अपनी बाहों में लेते हुए कहा, “बिल्ली, क्या हम बगीचे में चलें?” अत: वे चलते रहे, मार्ग पर ऊपर-नीचे, ऊपर-नीचे चलते रहे, आख़िरकार वे एक गुलाब के पेड़ के सामने रुके; सेवा करने वाली नौकरानी ने गुलाबों को सूंघने के लिए बिल्ली को उठाया, लेकिन एक लंबे बंधन से वह उसकी बांहों से उछलकर दूर-दूर चली गई।

कहाँ?

आह, प्यारे बच्चों, मैं नहीं बता सकता, क्योंकि मैं वहां देखने के लिए नहीं था; लेकिन अगर आप कभी रेतीली बिल्ली हैं तो आपको पता चलेगा कि जब आप एक तश्तरी भर दूध और नरम रेशेदार पूंछ वाले भूरे चूहे के लिए तरस रहे हों तो गुलाब को सूंघने के लिए कहा जाना एक भयानक बात है।

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