एक बार की बात है, एक पुराने खेत में एक बत्तख परिवार रहता था, और बत्तख माँ नए अंडों के ढेर पर बैठी थी। एक अच्छी सुबह, अंडे फूटे और छह चहचहाते बत्तख के बच्चे निकले। लेकिन एक अंडा बाकियों से बड़ा था और उसमें से बच्चा नहीं निकला। बत्तख माँ को वह सातवाँ अंडा देने की बात याद नहीं है। यह वहां कैसे गया? टोक़! टोक़! छोटा कैदी अपने खोल के अंदर चोंच मार रहा था।

बदसूरत बत्तख़ का बच्चा“क्या मैंने अंडे ग़लत गिन लिए?” माँ बत्तख को आश्चर्य हुआ। लेकिन इससे पहले कि उसके पास इसके बारे में सोचने का समय होता, आख़िरकार आखिरी अंडा फूट गया। भूरे पंखों वाला एक अजीब सा दिखने वाला बत्तख का बच्चा, जिसे पीले रंग का होना चाहिए था, चिंतित माँ की ओर देख रहा था। बत्तख के बच्चे तेजी से बड़े हो गए, लेकिन बत्तख माँ को एक गुप्त चिंता थी।

“मैं समझ नहीं पा रहा हूं कि यह बदसूरत बत्तख का बच्चा मेरा कैसे हो सकता है!” उसने अपने पिछले जन्म को देखते हुए सिर हिलाते हुए खुद से कहा। खैर, ग्रे बत्तख का बच्चा निश्चित रूप से सुंदर नहीं था, और चूँकि वह अपने भाइयों की तुलना में कहीं अधिक खाता था, इसलिए वह उनसे बड़ा हो रहा था। जैसे-जैसे दिन बीतते गए, बेचारा बदसूरत बत्तख का बच्चा और अधिक दुखी होता गया। उसके भाई उसके साथ खेलना नहीं चाहते थे, वह ऐसा ही था
अनाड़ी, और खेत के सभी लोग उस पर हंसते थे। वह उदास और अकेला महसूस करता था, जबकि मदर डक ने उसे सांत्वना देने की पूरी कोशिश की।

“बेचारा छोटा बदसूरत बत्तख का बच्चा!” वह कहेगी. “आप दूसरों से इतने अलग क्यों हैं?” और बदसूरत बत्तख का बच्चा पहले से भी ज्यादा बुरा महसूस कर रहा था। वह रात को छुप-छुप कर रोता था। उसे लगा कि कोई भी उसे नहीं चाहता।

“कोई भी मुझसे प्यार नहीं करता, वे सभी मुझे चिढ़ाते हैं! मैं अपने भाइयों से अलग क्यों हूँ?”

फिर एक दिन, सूर्योदय के समय, वह खेत की मेड़ से भाग गया। वह एक तालाब के पास रुका और अन्य सभी पक्षियों से पूछताछ करने लगा। “क्या आप मेरे जैसे भूरे पंखों वाले किसी बत्तख के बच्चे के बारे में जानते हैं?” लेकिन सभी ने उपेक्षा से सिर हिलाया।

“हम तुम्हारे जैसा बदसूरत किसी को नहीं जानते।” हालाँकि, बदसूरत बत्तख ने हिम्मत नहीं हारी और पूछताछ करता रहा। वह दूसरे तालाब में गया, जहाँ बड़े हंसों के एक जोड़े ने उसे उसके प्रश्न का वही उत्तर दिया। इसके अलावा, उन्होंने उसे चेतावनी दी: “यहाँ मत रहो! चले जाओ! यह खतरनाक है। यहाँ चारों ओर बंदूकें रखने वाले लोग हैं!” बत्तख को इस बात का दुख था कि वह कभी भी खेत से बाहर चला गया।

फिर एक दिन, उसकी यात्रा उसे एक बूढ़ी देहाती महिला की झोपड़ी के पास ले गई। उसने यह सोचकर कि वह कोई भटका हुआ हंस है, उसे पकड़ लिया।

“मैं इसे झोपड़ी में रख दूँगा। मुझे आशा है कि यह मादा होगी और ढेर सारे अंडे देगी!” उस बूढ़ी औरत ने कहा, जिसकी नज़र कमज़ोर थी। लेकिन बदसूरत बत्तख ने एक भी अंडा नहीं दिया। मुर्गी उसे डराती रही।

“बस रुको! यदि तुम अंडे नहीं दोगे, तो बुढ़िया तुम्हारी गर्दन मरोड़ देगी और तुम्हें बर्तन में डाल देगी!” और बिल्ली बोली: “ही! ही! मुझे आशा है कि वह महिला तुम्हें खाना बनाएगी, तो मैं तुम्हारी हड्डियाँ कुतर सकता हूँ!” बेचारा बदसूरत बत्तख का बच्चा इतना डरा हुआ था कि उसकी भूख खत्म हो गई, हालाँकि बूढ़ी औरत उसे भोजन से भरती रही और बड़बड़ाती रही: “यदि तुम अंडे नहीं दोगे, तो कम से कम जल्दी करो और मोटा हो जाओ!”

“अरे बाप रे!” अब भयभीत बत्तख कराह उठी। “मैं पहले डर से मर जाऊँगा! और मुझे उम्मीद थी कि कोई मुझसे प्यार करेगा!”

फिर एक रात, झोपड़ी का दरवाज़ा थोड़ा अधखुला पाकर वह भाग निकला। एक बार फिर वह बिल्कुल अकेला था। वह जितना दूर भाग सकता था भाग गया, और सुबह होने पर उसने खुद को नरकट के घने बिस्तर में पाया। “अगर कोई मुझे नहीं चाहता, तो मैं हमेशा के लिए यहीं छिप जाऊँगा।” वहाँ भरपूर भोजन था, और बत्तख का बच्चा थोड़ा अधिक खुश महसूस करने लगा, हालाँकि वह अकेला था। एक दिन सूर्योदय के समय, उसने ऊपर सुंदर पक्षियों के पंखों को उड़ते हुए देखा। सफ़ेद, लंबी पतली गर्दन, पीली चोंच और बड़े पंखों के साथ, वे दक्षिण की ओर पलायन कर रहे थे।

“काश मैं एक दिन के लिए ही उनके जैसा दिख पाता!” बत्तख ने प्रशंसा करते हुए कहा। सर्दी आ गई और ईख के बिस्तर में पानी जम गया। बेचारा बत्तख का बच्चा बर्फ में भोजन की तलाश में घर से निकला। वह थककर जमीन पर गिर पड़ा, लेकिन एक किसान ने उसे ढूंढ लिया और उसे अपनी बड़ी जैकेट की जेब में रख लिया।

“मैं उसे अपने बच्चों के पास ले जाऊंगा। वे उसकी देखभाल करेंगे। बेचारा, वह जम गया है!” किसान के घर पर बत्तख के बच्चे की बहुत अच्छी देखभाल की गई। इस तरह, बदसूरत बत्तख का बच्चा कड़ाके की ठंड में जीवित रहने में सक्षम हो गया।

हालाँकि, वसंत ऋतु तक, वह इतना बड़ा हो गया कि किसान ने फैसला किया: “मैं उसे तालाब के किनारे आज़ाद कर दूँगा!” तभी बत्तख के बच्चे ने खुद को पानी में प्रतिबिंबित देखा।

“हे भगवान! मैं कितना बदल गया हूँ! मैं शायद ही अपने आप को पहचान पाता हूँ!” हंसों की उड़ान फिर से उत्तर की ओर उड़ गई और तालाब की ओर सरक गई। जब बत्तख ने उन्हें देखा, तो उसे एहसास हुआ कि वह उन्हीं में से एक है, और जल्द ही उसने दोस्त बना लिए।

“हम भी आपकी तरह हंस हैं!” उन्होंने गर्मजोशी से कहा. “आप कहाँ छुप रहे थे?”

“यह एक लंबी कहानी है,” युवा हंस ने अभी भी आश्चर्यचकित होकर उत्तर दिया। अब, वह अपने साथी हंसों के साथ शानदार ढंग से तैरने लगा। एक दिन, उसने नदी तट पर बच्चों को यह कहते हुए सुना: “उस युवा हंस को देखो! वह उन सभी में सबसे अच्छा है!”

और वह लगभग ख़ुशी से झूम उठा।

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